Pingüino de Galápagos

  • Ave.
  • Nombre científico: Spheniscus mendiculus.
  • Nombre en inglés: Galapagos penguin.
  • Alimentación: peces pequeños, diversos crustáceos, sardinas, camarones y salmonetes.
  • Vive hasta 20 años.
  • Tamaño de entre 20 y 49 centímetros de alto y un peso de 2.5 kilogramos
  • Depredadores: culebras, cangrejos, búhos, focas, lobos marinos, tiburones (además: perros, gatos y ratas).

Pingüino de Galápagos, maravilla de la adaptación

Cuando pensamos en pingüinos, lo primero que se nos viene a la cabeza son las gélidas aguas del antártico. Pero es muy poco conocido que esta especie se puede encontrar en aguas más cálidas, tal es el caso del pingüino de Galápagos.

Pingüinos en el Archipiélago
Pingüinos en el Archipiélago.

Su nombre científico es Spheniscus mendiculus y es el único que se puede encontrar en el Ecuador. Se considera que son aves subantárticas. 

Como muchos animales propios de zonas tropicales, el pingüino de Galápagos, después de los pingüinos azules, son los más pequeños, con un tamaño de entre 20 y 49 centímetros de alto y un peso de 2.5 kilogramos. 

Pero existe una excelente razón para que sean pequeños y es que, al ser el mar de Galápagos una zona de fuertes cambios de temperatura, provoca que en ciertas temporadas del año los nutrientes bajen de nivel, reduciendo la cantidad que deben consumir los pingüinos.

Este fenómeno se debe a las corrientes cálidas que llegan del hemisferio norte, durante su invierno y a las corrientes australes con sus aguas frías, siendo las mismas corrientes que trajeron a los ancestros de los actuales pingüinos del Archipiélago.

¿En cuáles islas vive el pingüino?

Su presencia en esta zona del mundo se debe a que las condiciones del mar son las más aptas para hallar los nutrientes suficientes para su desarrollo y esto se debe a que convergen varias corrientes marinas, sobre todo las corrientes frías de Humboldt y Cromwell.

Estas especies endémicas de las Islas Galápagos se encuentran principalmente en grutas cercanas al océano sobre la zona oeste, principalmente en las islas Isabela y Fernandina; en islas como Bartolomé, Santiago y Floreana, las encontramos en menor número.

Características

Al llegar a las Islas Galápagos, los pingüinos debieron adaptarse a su nuevo hábitat, porque es bien sabido que las altas temperaturas pueden ser letales para esta especie. Es por esto que su sistema circulatorio, también llamado «sistema contra corriente«, cuenta con una red de arterias que ayudan a bajar su temperatura a través de sus axilas, piernas y rostro.

Su plumaje es liviano pero fuerte y va desde el color negro, pasando por el gris y el blanco, distribuidos por todo su cuerpo. El color gris predomina en los pingüinos más jóvenes, en los bebés solo aparece una fina capa de plumas que les sirven para protegerlos del sol, pero no del frío.

En cuanto a tamaño, las hembras son relativamente más pequeñas, el cuerpo es redondo, casi ovalado para adaptarse al agua y sus aletas están diseñadas para darle mejor movilidad bajo el agua.

Los machos tienen picos más largos y profundos que las hembras.

En ciertas partes del mundo, sobre todo de habla inglesa, lo llaman Jackass (burro) ya que su canto tiene gran similitud con el rebuznar de este mamífero.

Al igual que el cormorán, no tiene habilidades para volar pero sí para nadar, aunque no se aleja mucho de la orilla como un método de supervivencia que le garantiza disfrutar de aguas con temperaturas de 15 grados Celsius y alimento suficiente para vivir.

Pero la adaptación de esta pequeña ave no fue solo a nivel físico, también debieron hacerlo en su comportamiento. Un ejemplo es su forma de caminar con las aletas arrastrándose en el suelo y la espalda arqueada hacia adelante como forma de prevenir el calor en sus patas. Además, jadean para ventilar su garganta. En las noches frías tienden a dormir con las aletas extendidas, se cree que es para conservar el calor corporal.

Son animales madrugadores, con la salida del sol ellos empiezan su jornada buscando alimento, jugando en el agua, cubriendo las necesidades de sus crías y socializando con el resto de miembros de la colonia para, al final del día, regresar a sus nidos o madrigueras.

Estos animales tienden al sedentarismo y se mantienen cerca de sus colonias en un rango de cinco kilómetros, lo que lo lleva a ser una especie que mantiene relaciones estrechas con el resto de su grupo y así apoyarse durante los periodos de reproducción.

Respecto a sus nidos, son muy territoriales, utilizan sus aletas, picos y sonidos extraños para ahuyentar incluso a sus propios compañeros si tratan de invadirlos. Esto es comprensible ya que por su pequeño tamaño, depredadores como las culebras, cangrejos, focas, búhos, tiburones y más, ponen en peligro a al pingüino de Galápagos.

Aunque ya mencionamos que el pingüino de Galápagos puede ser muy territorial, no se debe pensar que esta especie es violenta. Al contrario, para ellos es muy importante el trabajo en equipo, incluso con otras especies de su entorno con el fin de mantener el orden y así aumentar las estrategias de protección en la colonia.

Ya se dijo también que suelen hacer sonidos extraños cuando se encuentran con posibles intrusos y depredadores. También son excelentes comunicadores cuando se trata de identificar a compañeros y crías o demostrar su estado de ánimo, haciendo uso de sus cuerpos a través de movimientos y sonidos poco escandalosos.

Spheniscus mendiculus en una roca.
Spheniscus mendiculus en una roca.

Alimentación del pingüino de Galápagos

Sin alejarse demasiado de la costa ni bucear muy profundo, esta especie es excelente cazando bajo el agua. Por lo general se colocan bajo su presa de manera cautelosa, ya que es la posición idónea para una excelente visión. Esto se debe a que sus ojos se encuentran ubicados en el rostro de manera peculiar.

Las corrientes frías determinan sus hábitos alimenticios, pero sus presas predilectas son los bancos de peces pequeños, aunque también se alimentan de diversos crustáceos, sardinas, camarones y salmonetes; estos últimos los consumen si no encuentran el resto de presas que les otorgan los nutrientes que necesitan.

Normalmente, se sumergen en el mar por menos de 3 minutos y hasta una profundidad de no más que 20 metros. Sin embargo, pueden sumergirse hasta los 50 metros de profundidad.

Reproducción

La edad de madurez sexual del pingüino de Galápagos varía entre macho y hembra. Los primeros la alcanzan entre los cuatro y seis años, las segundas entre los tres y cuatro años, siendo una edad temprana en ambos sexos, tomando en cuenta que la esperanza de vida de esta especie es de veinte años.

Los pingüinos son conocidos por ser monógamos en su edad adulta, así que son los jóvenes solteros los que se esmeran en el ritual de apareamiento con sonidos y movimientos que llaman la atención de la hembra.

Luego de la cópula es normal que el compañero acompañe a la hembra hasta el alumbramiento, luego ellos se hacen cargo del cuidado de los polluelos hasta el tercer mes, que es cuando estos pueden ir al agua.

En cuanto a la anidación, evitan hacerlo durante la temporada del fenómeno de El Niño, ya que el alimento escasea y pone en peligro al padre en su misión de cuidar a la cría. Además, en esta etapa no gustan de los grupos, pueden acompañarse entre un máximo de tres parejas.

No tienen una temporada de reproducción específica. Pero únicamente cuándo la temperatura del mar es de 24 grados o menos comienzan a reproducirse. Los pingüinos construyen sus nidos en huecos y grietas cubiertas. Así pueden proteger los huevos y su cría del sol y de depredadores.

Son capaces de incubar hasta dos huevos en un lapso de cuarenta días. En el caso de que el sol esté muy fuerte, protegen los huevos en grietas en el suelo, mismas que son construidas en los meses de enero y mayo, tomando una distancia prudente del mar.

Muda

La muda es un proceso en que las aves pierden su plumaje para reemplazarlo. Esto es importante porque el plumaje se gasta. Aves voladoras pierden sus plumas en etapas. Esto les permite seguir volando. Pero en el caso de los pingüinos es una muda drástica. Pierden todo su plumaje y luego en algunas semanas crecen nuevas plumas. Durante este tiempo los pingüinos se quedan en tierra y viven de sus reservas de grasa. Antes de la muda, los pingüinos tienen que aumentar su peso en hasta un 50 %.

Los pingüinos normalmente tienen 1 vez al año una muda. Pero los pingüinos de Galápagos la tienen 2 veces al año. Esto es por el sol fuerte que hay en Galápagos y porque por las temperaturas del mar se quedan muchas veces algas en el plumaje. Estas algas causan que las plumas se queden más tiempo mojadas y así se dañan más fácilmente.

Depredadores

Las zayapas, las serpientes y ratas endémicas comen huevos y también polluelos. Los gavilanes pueden cazar pingüinos.

En el mar hay el peligro de los tiburones que comen los pingüinos. Otros depredadores son los leones marinos.

Pero también hay animales introducidos como perros, gatos y ratas que comen los polluelos.

En peligro de extinción

Actualmente esta especie emblemática de las Islas Galápagos ha sido declarada «en peligro» debido a que en la década de 1980 su población se redujo en más del 70%. Para el 2004 se contaron tan solo 1500 individuos, pero este no es un problema exclusivo del archipiélago.

A nivel mundial, el fenómeno de El Niño ha mermado la cantidad de peces gregarios que los ayudan a mantener los niveles de nutrientes necesarios para vivir, algo que altera sus ciclos de reproducción.

Pero también se enfrentan a los depredadores como gatos y perros, los problemas de contaminación, el contagio de malaria por mosquitos y la pesca secundaria.

Ante esta emergencia, universidades y científicos se han unido desde el año 2010 para construir nidos en las islas principales donde se encuentran las colonias de pingüinos, mismos que se mantienen bajo vigilancia y monitoreo en lapsos de tres años para evaluar si los nidos que han sido construidos de materiales naturales, ayudan a la reproducción y crianza de una nueva generación de esta especie, sobre todo si cuentan con el alimento suficiente para ello.

Por otro lado, se sigue estudiando la manera de aminorar las consecuencias del fenómeno de El Niño para que así puedan superar los cambios que llegan con él. Otra forma de ayudarlos fue abrir espacio a voluntarios que deseen ayudar con esta ardua labor y permitir a la sociedad civil involucrarse en la conservación esta especie.

El pingüino de Galápagos, no deja de sorprender a propios y extraños, representando el lado más amigable de las islas.

Preguntas y respuestas sobre el pingüino

¿Cuál es la especie de pingüino que se encuentra en las Islas Galápagos?

La especie de pingüino que se encuentra en las Islas Galápagos es el pingüino de Galápagos (Spheniscus mendiculus).

¿Cómo llegaron los pingüinos a las Galápagos?

Los pingüinos de Galápagos llegaron hace 1 millón de años a las islas a través de corrientes marinas frías desde América del Sur. Su evolución en un entorno único ha llevado al desarrollo de características adaptativas distintivas.

¿Cuál es el estado de conservación de los pingüinos de Galápagos?

El estado de conservación de los pingüinos de Galápagos se considera “en peligro”. Se enfrentan a amenazas como la pesca incidental, la variabilidad climática, el fenómeno de El Niño y con esto la disponibilidad de alimentos.

¿Dónde se pueden ver pingüinos en las Islas Galápagos?

Los pingüinos de Galápagos se pueden avistar en varias islas del archipiélago. Un 95 % de los pingüinos viven Isabela y Fernandina. También hay estas aves en Bartolomé, Santiago, Sombrero Chino y Floreana.

¿Cuál es el comportamiento de los pingüinos de Galápagos?

Los pingüinos de Galápagos son conocidos por ser activos tanto en el agua como en la tierra. Son nadadores ágiles y también pueden ser observados descansando en las rocas.

¿Es posible nadar o bucear con los pingüinos?

Sí, es posible nadar y bucear con los pingüinos de Galápagos. Son curiosos y a menudo se acercan a los buceadores y nadadores, brindando experiencias únicas.

¿Cuándo es la mejor época para ver pingüinos en Galápagos?

La mejor época para ver pingüinos en Galápagos es durante la temporada más fría y seca, que generalmente va de junio a noviembre. Durante este período, hay una mayor concentración de alimentos y actividad de pingüinos. Además, solo cuando la temperatura del mar es de 24 grados o menos, comienza la temporada de reproducción.

¿Cuántos pingüinos hay en las Islas Galápagos?

La población de pingüinos de Galápagos varía, pero se estima que hay alrededor de 1.800 a 4.700 individuos. Es la especie de pingüinos más rara en el mundo. (Fuente: https://galapagos.gob.ec/wp-content/uploads/2022/08/Pinguinos-en-la-linea-ecuatorial_2022.pdf)

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