Cactus Opuntia en Galápagos (Opuntia galapageia)

El área de distribución nativa del cactus Opuntia es Galápagos. Es un arbusto que crece principalmente en la zona árida de varias islas del archipiélago. También es conocido como tuna gigante.

En el archipiélago de Galápagos, puedes maravillarte con la belleza y la resistencia de los cactus Opuntia. Estos impresionantes árboles suculentos, también conocidas como tuna gigante, creecen en estas islas volcánicas y ofrecen un espectáculo visual único en su género. Su adaptación a las duras condiciones del entorno insular ha permitido a los cactus Opuntia florecer en este paraíso natural.

Cactus Opuntia cerca de Puerto Chino, isla San Cristóbal.
Cactus Opuntia cerca de Puerto Chino, isla San Cristóbal (foto: Ecuadorgalapagosinfo.com).

Con su forma distintiva y sus grandes flores de colores vibrantes, los cactus Opuntia son una atracción irresistible para los visitantes que exploran Galápagos. Además de su belleza, estos cactus desempeñan un papel crucial en el ecosistema de las islas, brindando alimento y refugio a diversas especies de animales, incluidas las famosas tortugas gigantes de Galápagos.

Flor del cactus de Opuntia.
Flor del cactus de Opuntia (foto: Adobe Stock #480001551).

Características generales

  • La Opuntia galapageia crece en forma de árbol, desarrollando copas bien redondeadas.
  • Puede alcanzar alturas de 1 a 12 metros.
  • El tallo, inicialmente espinoso, se cubre más tarde de placas rojizas.
  • Los segmentos, de color verde a amarillo verdoso, son redondos, alargados e inversamente ovoides. Dimensiones de los segmentos: de 22 a 38 cm de largo, de 15 a 27 cm de ancho y de 1 a 3,5 cm de grosor.
  • Los gloquidios (pequeñas espinas pilosas) están ausentes o presentes en pequeño número.
  • En las areolas tienen 5 a 50 espinas erguidas, fuertemente dimórficas (dos formas distintas) comienzan amarillas y más tarde se vuelven rojizas o blancas parduzcas. Miden entre 2,5 y 7,5 cm de longitud.
  • Las flores amarillas miden entre 2,5 y 7,5 cm de largo, con diámetros que oscilan entre 3,5 y 6 cm.
  • Los frutos son verde o marrón, esféricos o alargados, y tienen pocos gloquidios y algunas espinas. Diámetro de los frutos: 2 a 3,5 cm, longitud: 2 a 6 cm.
Cactus Opuntia en el islote Tintoreras, cerca de la isla Isabela.
Cactus Opuntia en el islote Tintoreras, cerca de la isla Isabela (foto: Ecuadorgalapagosinfo.com).

Distribución y variedades

La Opuntia galapageia es originaria de las Islas Galápagos. Fue recolectada por primera vez por Charles Darwin durante su exploración de las islas.

 Existen 11 variedades de este cactus:

  • Opuntia galapageia subvar. barringtonensis (Opuntia echios var. barringtonensis): Santa Fé.
  • Opuntia galapageia var. galapageia (Opuntia galapageia subsp. megasperma, Opuntia galapageia subvar. orientalis): San Cristóbal, Española.
  • Opuntia galapageia var. gigantea: Santa Cruz.
  • Opuntia galapageia var. helleri: Darwin, Genovesa, Marchena, Wolf.
  • Opuntia galapageia var. insularis: Fernandina, Isabela.
  • Opuntia galapageia subvar. inermis: Isabela.
  • Opuntia galapageia var. macrocarpa: Pinzón.
  • Opuntia galapageia var. myriacantha (Opuntia Echios): Santa Cruz.
  • Opuntia galapageia var. profusa: Isabela, Santiago.
  • Opuntia galapageia var. saxicola: Isabela.
  • Opuntia galapageia var. zacana: Seymour Norte.

Todas estas variaciones son consideradas como parte de la especie Opuntia galapageia. Más información: Plants of the World Online, Royal Botanic Gardens, Kew.

Pinzón en un catus Opuntio, isla San Cruz.
Pinzón en un catus Opuntio, isla San Cruz (foto: Ecuadorgalapagosinfo.com).

Características únicas y datos interesantes sobre los cactus Opuntia

Los cactus Opuntia tienen algunas características únicas que los hacen fascinantes. Por ejemplo, son capaces de reproducirse asexualmente a través de segmentos de tallo que se separan y forman nuevas plantas. Además, algunas especies de cactus Opuntia son comestibles y se utilizan en la gastronomía local de Galápagos. Estos cactus también son conocidos por su resistencia a las condiciones adversas y su capacidad de colonizar áreas volcánicas estériles.

Adaptaciones de los cactus Opuntia en las Islas Galápagos

Los cactus Opuntia han desarrollado adaptaciones sorprendentes para sobrevivir en las Islas Galápagos. Estas adaptaciones les permiten enfrentar condiciones adversas, como fuertes corrientes de viento, altas temperaturas y escasez de agua.

Una de sus principales estrategias de supervivencia es su capacidad para almacenar agua en sus tallos jugosos, lo que les permite resistir largos períodos de sequía. Además, sus espinas actúan como defensa contra los depredadores y también ayudan a reducir la pérdida de agua a través de la transpiración.

Importancia de los cactus Opuntia en el ecosistema de Galápagos

Los cactus Opuntia desempeñan un papel vital en el ecosistema de Galápagos. Además de proporcionar alimento y refugio para las tortugas gigantes, iguanas terrestres y pinzones, estas plantas también son una fuente de néctar para insectos polinizadores, como las abejas carpinteras y las mariposas.

Los cactus Opuntia ayudan a prevenir la erosión del suelo gracias a sus extensas raíces, que estabilizan el terreno volcánico. Sin estas plantas, el ecosistema de Galápagos no sería el mismo.

Los mejores lugares para ver los cactus Opuntia en las Islas Galápagos

Hay muchos lugares en las islas Galápagos donde puedes encontrar cactus Opuntia. En San Cristóbal, por ejemplo, cuando vas a visitar el Centro de Interpretación. En el camino hacia Las Tijeretas puedes ver muchas Tunas gigantes. También cuando vas a Puerto Chino. Además, existe el Jardín de las Opuntias en esta isla.

Otro sitio donde vimos Opuntias fue en el islote Tintoreras (cerca de Isabela). En Santa Cruz puedes ver cactus Opuntia, por ejemplo, por la Bahía Tortuga.

¿Por qué los cactus Opuntia son tan interesantes para los turistas?

Pinzón cerca del centro de Interpretación, San Cristóbal.
Pinzón en un cactus Opuntia, cerca del centro de Interpretación, San Cristóbal (foto: Ecuadorgalapagosinfo.com).

Aparte de ser un cactus muy grande e impresionante en forma de un árbol, Opuntia es especialmente interesante porque por los cactus puedes observar muchos animales, especialmente pinzones (por ejemplo: pinzón grande de cactus, pinzón de cactus común y pinzón de Darwin de Genovesa picogrueso).

Estado de Conservación

Opuntia galapageia está clasificada como “En Peligro” según la Lista Roja de la UICN. La evolución de la población se considera estable.